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Nochebuena: El símbolo navideño que México le dio al mundo


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Estamos a pocos días de celebrar la navidad, las calles y casas de México se llenaron de luminarias y adornos desde principios de diciembre, y entre ellos, de flores de nochebuena. Hoy en día la nochebuena es un elemento icónico de la navidad en México y en muchos países del mundo, pero ¿sabías que esta hermosa planta es originaria del México prehispánico? El día de hoy te platicaremos un poco más de su historia.

Nochebuena en la época prehispánica

Desde antes de que México se llamara México la flor de nochebuena ya era utilizada por varias culturas, sólo que era conocida como Cuetlaxóchitl cuyo significado puede ser “flor de cuero” o “flor de fuego”. Las culturas prehispánicas del sur de México la usaban para tratar fiebres, algunas enfermedades de la piel y como colorante.

“el látex de su tallo servía para curar infecciones cutáneas, heridas, hinchazones generadas por picadura de gusanos, afecciones respiratorias, anginas o tos. La infusión de sus hojas era utilizada para aumentar la cantidad de leche en las mujeres que amamantaban. Otro uso era con fines cosméticos y artísticos, ya que de ella obtenían tintura roja para utilizarla como pigmento de pieles y algodón. Los tlacuilos (en náhuatl: los que escriben pintando) coloreaban con este pigmento sus códices.” Fray Bernardino de Sahagún

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Simbólicamente se le asociaba con la pureza y con la vida de los guerreros muertos en batalla, también era ofrendada al sol con la finalidad de renovar sus fuerzas, también era usada en las celebraciones dedicadas a Huitzilopochtli, Dios de la guerra.

En cuanto a su descubrimiento existe muy poca información comprobable, pero existe una leyenda que se ha transmitido de generación en generación y es la siguiente:


Fue el Emperador Moctezuma quien en su juventud descubrió esta hermosa planta en una pequeña colina de lo que hoy conocemos como Taxco (Guerrero), en esta región, la nochebuena era conocida como tlazochitl (flor que se marchita), llamada así porque pierde su frescura al poco tiempo de ser cortada.

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Los jardineros del Palacio de Moctezuma (hoy, Palacio Nacional) aclimataron la planta y la nombraron cuetlaxochitl por sus hojas encendidas de color rojo intenso. Fue entonces que las comenzaron a usar en las ceremonias religiosas de invierno, pues sólo en esta época se dan las condiciones para su florecimiento.

Nochebuena durante la colonia


Fue después de la colonia cuando cuetlaxochitl recibió el nombre de “flor de nochebuena” o “flor de pascua” y se empezó a usar como adorno navideño. En el siglo VII los monjes franciscanos las utilizaban para adornar los primeros templos católicos, así como las celebraciones conmemorativas de la Navidad, posadas y pastorelas.

Conocida en todo el mundo

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En el mismo siglo, VII, los monjes llevaron la nochebuena a Europa, donde fue muy aceptada e igualmente admirada, fue a partir del siglo XIX que se empezó a usar para adornar el Vaticano durante la temporada navideña.

Del mismo modo, después de la independencia, el primer embajador de Estados Unidos en México (1825-1829), Joel R Poinsett, quien también era amante de la botánica, quedó tan admirado por la nochebuena que se la llevó para estudiarla y adaptarla a las regiones frías de Carolina del Sur donde tenía sus propios invernaderos y la dio a conocer en toda la región.

Recibió su nombre botánico en 1834, “Euphorbiam Pulcherrima”, en dicho nombre se incluyó la definición de “la más bella”. Euphorbiam se refiere a las plantas que contienen látex en su savia y Pulcherrima es la definición de lo más bello. A pesar del bello significado de su nombre, este no era tan atractivo y es difícil de recordar por lo que la empezaron a llamar como el apellido del diplomático que la llevó al país: Poinsettia.

En Estados Unidos es tan popular que hasta tiene su propio día, justamente hoy, 12 de diciembre en honor al día en que murió Joel Roberts Poinsett (aquí en México, día de la Virgen de Guadalupe), en México la conmemoramos el 8 de diciembre.

Datos importantes y mitos de la flor de nochebuena

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  1. Le llamamos “flor” pero en realidad lo que nosotros vemos como pétalos son hojas de color rojo y son las que van cambiando de color, las verdaderas flores son los pequeños brotes amarillos que nacen en el centro.


  2. Sólo “florece” en invierno porque es cuando las noches son más largas que los días, ya que la nochebuena requiere un mínimo de 6 horas diarias de luz solar, además no debe ser regada en exceso pues se podría marchitar.


  3. Aunque tiene muchas propiedades benéficas y se usa como planta medicinal para quitar verrugas, mezquinos y tratar problemas cutáneos, su savia puede ser tóxica, si se ingiere, para las mascotas que busquen masticar sus hojas o tallos, incluso para algunos seres humanos debido al alto contenido de látex.


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  5. Existe un mito acerca de que en Estados Unidos se patentó la flor de nochebuena y ahora se deben pagar derechos por producirla, esto no es del todo cierto, al principio se pensaba que Poinsett la había registrado para llamarla poinsettia pero esto no lo hizo él, la gente la empezó a nombrar así porque su nombre botánico era complicado. Lo que sí es cierto es que una familia de apellido Ecke fue la responsable de su cultivo a gran escala y su comercialización por todo el territorio estadounidense y han registrado diversas modificaciones a la planta a lo largo de dos siglos, pero la familia no ha dejado de reconocer el origen mexicano de la "poinsettia".


  6. "No deja de ser cierto que la Nochebuena es una planta endémica de México, originaria de México, y es exótica en EE.UU., por más que la hayan mejorado, por más que la hayan alterado genéticamente"

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  7. En la actualidad existen más de 300 variedades de la flor de nochebuena, ya sea por el color de sus hojas, que pueden ser combinadas, sus flores, el tamaño de sus tallos o la resistencia al ambiente. Su producción es de cerca de 500 millones de plantas en la temporada de fin de año, convirtiéndola en una de las flores de mayor cultivo de otoño-invierno.


  8. Además de nochebuena y poinsettia, se le conoce por diversos nombres tales como: pastora, papagayo, flor de pascua, pascuero, flor de inca, estrella federal, entre otros.

¿Dónde comprar una nochebuena?

Según SAGARPA, México ocupa el cuarto lugar a nivel mundial en superficie cultivada, con cerca de 330 hectáreas de invernaderos, aproximadamente 20 millones de Nochebuenas. Los principales estados productores de nochebuena son Morelos, Michoacán, Ciudad de México, Puebla, Estado de México, Jalisco, Veracruz, Querétaro, Guanajuato, Chiapas y Guerrero.


¿Conocías el origen de la flor de nochebuena? Comentanos en Facebook. Te invitamos a visitar nuestro Blog y si te gustó este artículo, ¡compártelo!


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